Baleia de 4 patas descoberta no Peru andou na terra e nadou no mar há 43 milhões de anos


Quando pensamos em baleias, é improvável que características como quatro patas, dedos enrugados e pés palmados venham à mente. No entanto, um novo fóssil descoberto no Peru deu aos pesquisadores novos insights sobre as primeiras baleias e poderia mudar nossa compreensão sobre como espécies de baleias se espalham pelo mundo, de acordo com um estudo publicado na revista Biology.

A antiga baleia remonta há cerca de 42,6 milhões de anos e era capaz de viver tanto em terra quanto embaixo d’água. Cerca de 13 metros de comprimento, o mamífero tinha cascos nas pontas de ambos os dedos das mãos e pés, e presume-se que teve apêndices webbed – dando as características da espécie que são adaptadas a um estilo de vida terrestre e aquático.

Travis Park, pesquisador, pós-doutorado do Museu de História Natural de Londres, observou: “Este esqueleto parcial representa uma criatura que poderia nadar muito bem usando sua cauda forte e mãos e pés com membranas, mas ainda podia andar por terra em seus dedos e dedos do pé”.

Com base na estrutura óssea das vértebras da cauda, ​​os pesquisadores acreditam que a antiga baleia se moveu na água como uma lontra, que também tem dedos palmados.

O autor do estudo, Olivier Lambert, do Instituto Real Belga de Cientistas Naturais, comentou: “Este é o primeiro registro indiscutível de um esqueleto de baleia quadrúpede para todo o Oceano Pacífico, provavelmente o mais antigo para as Américas e o mais completo fora da Índia e do Paquistão.”

O estudo observou que os cetáceos – a ordem de mamíferos aquáticos que inclui espécies de baleias, golfinhos e botos – evoluíram há cerca de 50 milhões de anos a partir de mamíferos de quatro patas que viviam no sul da Ásia.

De lá, eles viajaram para o norte da África para eventualmente a América do Norte, mas as lacunas nos registros fósseis tornam difícil contar como e quando eles chegaram ao hemisfério. No entanto, a mais recente descoberta convenceu os cientistas de que a espécie provavelmente chegou à América do Sul depois de cruzar o Atlântico sul da África ocidental.

Naquele ponto da história da Terra, a distância entre os continentes era muito menor, apoiando a nova teoria. Lambert disse à Reuters: “Achamos que estava se alimentando na água e que sua locomoção subaquática era mais fácil do que em terra.”

“A evolução das baleias é talvez o exemplo mais bem documentado de macroevolução que temos, com o grupo passando de mamíferos pequenos, do tamanho de cães, com cascos até os gigantes do oceano que conhecemos e amamos hoje. No entanto, apesar de ter um bom registro fóssil dos diferentes estágios envolvidos, ainda há dúvidas sobre as rotas que as primeiras baleias tomaram quando se espalharam pelo mundo”, ressaltou Park.

O fóssil foi descoberto por uma equipe internacional de paleontólogos que localizou a antiga baleia em 2011 nas planícies costeiras desérticas do sul do Peru – uma região há muito conhecida por seus ricos depósitos de fósseis marinhos antigos. A baleia já foi denominada Peregocetus pacificus, que significa “a baleia viajante que alcançou o Pacífico”.

A equipe planeja continuar escavando no Peru por mais fósseis de baleias e golfinhos antigos, onde muitas outras baleias que datam de 36,4 milhões de anos atrás foram encontradas.

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